Sopa

¿Cómo se volvió tan popular una cadena de restaurantes tailandeses entre los inmigrantes de México y América Central?

Cuando dos conductores de Uber en Nicaragua me dijeron que un restaurante tailandés en Koreatown era su favorito en Los Ángeles, sentí curiosidad.

Luego un chofer salvadoreño recomendó mucho el mismo restaurante. Después de eso, un chofer de Guatemala me dijo lo mismo.

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Así descubrí Ocha Classic, un restaurante tailandés amado por los familiares centroamericanos, mexicanos y latinos en Koreatown. Desde que abrió en 1985 en Koreatown, el restaurante se ha expandido a siete ubicaciones gracias a la fortaleza de una clientela muy leal, casi en su totalidad latina, a pesar de que tres ubicaciones se vieron obligadas a cerrar durante la pandemia.

Aunque nunca han hecho publicidad ni han hecho marketing, la mayoría de los sitios cuentan con largas colas y tiempos de espera de hasta una hora. El restaurante ha tenido tanto éxito que ha producido docenas de imitadores con diferentes ortografías de “Ocha”, la palabra tailandesa para delicioso.

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La sopa de mariscos más popular es Sopa Siete Mares en Ocha Classic Restaurant.

(Irrfan Khan/Los Angeles Times)

Ocha también ofrece Quinceañeras y servicios de bodas. Los dos días más concurridos del año son el Día de la Madre y el Día de la Madre Mexicana, El Día de la Madre. Puedes saber qué equipos de fútbol centroamericanos lo están haciendo bien contando las camisetas en el comedor. Y para muchos de sus clientes, Ocha Classic es la única comida tailandesa que han comido.

Entre clientes y empleados de restaurantes abundan las teorías sobre cómo establecer contacto.

Dolly Pursawadi, de 30 años, que dirige el restaurante con su familia, cree que es probable que sea un evento culinario.

Poh Tak, un caldo de mariscos tailandés agrio hecho con hierba de limón, caldo de pollo y albahaca, tiene un sabor algo similar al caldo de cit, un caldo de mariscos con caldo de pollo, limón y epazote que se sirve en todo México y América Central y del Sur.

Una sopa usa chiles tailandeses y la otra chili de árbol, pero a nadie parece importarle la diferencia.

En Ocha Classic, la mayoría de los clientes piden la sopa con su nombre en español. Es el plato más popular del restaurante, gracias en gran parte a las llamas listas para la cámara que resplandecen desde el centro de cada plato caliente.

Stanley Cruz, de 35 años, quien cenó con su familia un día de semana reciente, dice que la sopa de mariscos del restaurante es una delicia popular entre los salvadoreños.

“Es como un rito de iniciación, por eso vine por primera vez”, dijo Cruz.

Su esposa, Sylvia, dice que es rápido, eficaz y económico. Ella dijo que a las personas con agendas ocupadas, especialmente a los inmigrantes, les gusta que la comida llegue en unos minutos y siempre esté caliente. Las porciones grandes también ayudan.

Juana Asbuak, abajo a la derecha, y su familia almuerzan en el restaurante Usha Classic.

Juana Asbuak, abajo a la derecha, y su familia almuerzan en el restaurante Usha Classic.

(Irrfan Khan/Los Angeles Times)

Otra teoría postula que los inmigrantes mesoamericanos encontraron el restaurante porque había un famoso supermercado centroamericano, Liborio Market, ubicado al otro lado de la calle.

Miguel, que está visitando a su familia desde Nuevo México, no está seguro de cómo descubrió el restaurante. Pero solía comer allí todo el tiempo cuando conducía un camión en Los Ángeles hace más de una década y la comida lo llena de nostalgia. Él y su familia llegaron desde Downey y esperaron durante 45 minutos.

Su sobrina, Lucy Cova, dijo: “Cuando volaba, decía: ‘Lo primero, quiero ir a la chimenea de la sopa'”.

Porsawatdee dice que la relación entre Ocha Classic y sus clientes realmente comenzó después de los disturbios de 1992 en Los Ángeles.

Cuando llegaron los ladrones, las personas sin hogar se pararon frente a las ventanas para defenderse de los ladrillos y las botellas. Ayude a la gente del vecindario a mantenerse al margen y discutir con los manifestantes. Pursawati dijo que fue el único edificio de la cuadra que no se quemó.

Parecía su forma de decir gracias, Pursawati. Ella dijo. El restaurante ha estado alimentando a personas sin hogar durante mucho tiempo y hambrientos a los lugareños con sus sobras, incluso después de que los funcionarios de la ciudad hayan sido reprendidos.

Con la ciudad en llamas, Ocha Classic ha permanecido abierto a todas horas de la noche y el día, sirviendo como una especie de cafetería de crisis para todos y cada uno. Ladrones, manifestantes y personas sin hogar cenaron junto a la Guardia Nacional y policías.

Bey, la propietaria, que pidió ser conocida por su nombre de pila por razones de privacidad, dijo que tener personal en el local ayudó a protegerlo. Y decidieron alimentar a todos los que les dieran una oportunidad.

“Nadie merece estar sin comida, y mi personal estuvo de acuerdo en que teníamos la responsabilidad de alimentar a la comunidad”, dijo Bay.

Desde entonces, casi todos sus clientes se han convertido en latinos. El restaurante ha adquirido gradualmente cuatro escaparates adyacentes y ahora cubre casi la mitad de un bloque residencial. No es que no hayan tratado de satisfacer las necesidades del pueblo tailandés, dijo Pursawati. Estaban tan emocionados de tener clientes como ellos.

Algunos de los camareros han trabajado allí durante más de 40 años. Bursawati creció en el restaurante y también vio crecer a generaciones de clientes.

No se suponía que trabajara aquí; su objetivo era convertirse en profesora de historia. Pero la familia es la familia, y al final me atrajo el trabajo. Trabajan la nómina, actúan como recursos humanos y se encargan de las finanzas y la logística.

“Estoy tratando de llevarnos de la vieja escuela a la nueva escuela”, dijo Pursawati.

A lo largo de los años, han aparecido en el menú especialidades tailandesas como el abulón con huevo y las alas de ángel (alitas de pollo rellenas con una mezcla de gambas y especias). Agregaron Horchata, Jamaica, Coronas y Modelos a la lista. Los jalapeños en escabeche se unen con salsa de soya picante y ajo en cada mesa. Los camareros, en su mayoría tailandeses, aprendieron suficiente español para que las personas que no hablaban inglés no tuvieran problemas para ordenar.

Y debido a que a los clientes les encantaba comer otras comidas asiáticas con su sopa de mariscos, agregaron clásicos chino-estadounidenses como chow mein, carne de res y brócoli, pollo a la naranja y rollos de huevo. También hay teriyaki, por si acaso.

Bey trabajaba en un restaurante estadounidense y en un restaurante tailandés cuando llegó por primera vez a Estados Unidos en la década de 1960 para asistir a la universidad. Me encantó el ambiente de la cena familiar. El restaurante de Vermont cuenta con cabinas acogedoras, pisos de tablero de ajedrez de color naranja alegre familiar y platos redondos de color beige.

Pero claramente es un restaurante tailandés. Retratos de los reyes de Tailandia, pasados ​​y presentes, se alinean en las paredes. Hay altares con ofrendas de comida, estatuas de Buda, y las cabinas delanteras se mantienen vacías todas las mañanas hasta las 11 a.m., que está dedicada al espíritu acuático, una figura de las tradiciones religiosas tailandesas. Y puedo atestiguar personalmente que la comida especiada mediana hará que tus ojos se llenen de lágrimas como en cualquier otro lugar de Thai Town.

Todas estas teorías sobre la fama del Ocha Classic en Los Ángeles Latino me parecieron muy razonables, y probablemente todas sean ciertas.

Pero en un día de semana reciente, miré en el comedor y vi fiestas de cumpleaños para niños, abuelas y adolescentes en sus teléfonos y sus familias poniendo sopa en tazones para los demás. Escuché la conmoción amistosa de tailandés, español e inglés mezclándose en el comedor. Decidí que no todo necesitaba una explicación.

Esto es Los Ángeles y, a veces, personas de diferentes culturas se encuentran y se aferran con fuerza.

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